Vaccinopolis

Gloednieuw Vaccinopolis in de strijd tegen infectieziektes

© Foto Marcel van der Burg

Vorige week vrijdag, op 25 maart, opende Vaccinopolis de deuren. In het unieke vaccinonderzoekscentrum op Campus Drie Eiken zullen vaccins tegen allerhande ziekteverwekkers worden uitgetest, wat de strijd tegen nieuwe én bestaande ziektes verder kan versnellen.

Het ontwikkelen van vaccins is een van de grootste wereldwijde uitdagingen vandaag. “Corona heeft ons heel erg met de neus op de feiten gedrukt”, legt vaccinoloog prof. Pierre Van Damme (UAntwerpen) uit. “Maar het besef is er al langer. Het klimaat verandert, mensen wonen dichter op elkaar, we reizen steeds vaker en we worden steeds ouder: allemaal evoluties die bijdragen tot een snellere en bredere verspreiding van virussen.”

Samen met haar partners bouwt de Universiteit Antwerpen een innovatie-ecosysteem in pandemiebestrijding uit. Vaccinopolis is een belangrijke pijler in dat ecosysteem. In het centrum zullen kandidaat-vaccins getest worden tegen tal van infectieziektes, zoals RSV, dengue of kinkhoest. Er zal ook onderzocht worden hoe bijvoorbeeld de gekende griepvaccins verbeterd kunnen worden.

Ziekteverwekkers toedienen

In het nagelnieuwe Vaccinopolis-complex zullen de ambulante studies van het Centrum voor de Evaluatie van Vaccinaties uitgevoerd en opgevolgd worden. Bij dergelijke studies komen de deelnemende vrijwilligers op geregelde tijdstippen op controle. Maar wat Vaccinopolis werkelijk uniek maakt, is de mogelijkheid om CHIM-studies uit te voeren.

Van Damme: “CHIM staat voor Controlled Human Infection Model en betekent dat testpersonen eerst een vaccin of een placebo en nadien doelbewust een verlaagde dosis ziekteverwekker krijgen toegediend. Zo kunnen de onderzoekers versneld testen óf en hoe een bepaald kandidaat-vaccin werkt. Op het Europese vasteland is er geen enkele vergelijkbare faciliteit van die orde van grootte. Voor vergelijkbare faciliteiten moet je al naar de Verenigde Staten of Groot-Brittannië.”

vacinopolis
In het nieuwe complex worden vaccins uitgetest volgens het Controlled Human Infection Model (CHIM).  
© Foto Marcel van der Burg

Volledige quarantaine

Vaccinopolis telt dertig bedden. Bij sommige studies zullen de testpersonen enkele weken in volledige quarantaine verblijven. Dat gebeurt enerzijds uit veiligheidsoverwegingen, omdat de ziekteverwekkers uiteraard geen vrij spel mogen krijgen in de maatschappij, maar anderzijds kunnen de vrijwilligers zo optimaal van nabij opgevolgd worden.

Het gebouw is er in een recordtempo gekomen: het hele traject werd in veertien maanden doorlopen. “Doorgaans vraagt de realisatie van een dergelijk project vier tot vijf jaar”, weet hoofdarchitect Roy Pype (Proof of the sum). “Maar de omstandigheden waren uitzonderlijk: Covid-19 bewijst dat virussen snel en onverwacht kunnen toeslaan.”

 Er werd snel gewerkt, maar op het vlak van bioveiligheid werd niets aan het toeval overgelaten. Er gelden in het hele complex strenge decontaminatieprocedures en speciale filters filteren alle uitgaande lucht.

Samenwerking met ULB

De federale overheid investeerde 20 miljoen euro in Vaccinopolis en in het Institute for Medical Immunology van de ULB. Er wordt nauw samengewerkt met de Brusselse universiteit: zij gooit hoge ogen wat menselijke vaccinimmunologie betreft en doet dit voortaan vanuit een hoogstaand immunologisch laboratorium.

Ook privépartners investeerden in de realisatie van Vaccinopolis. Vanuit het relanceplan van de Vlaamse overheid werd eveneens 5,3 miljoen euro ter beschikking gesteld voor de uitbouw van een innovatie-ecosysteem in pandemiebestrijding, zoals aangegeven in het routeplan 2030 van Voka-Kamer van Koophandel Antwerpen-Waasland.

Onderstaande video toont een timelapse van de bouw:

Bovenstaande video toont een timelapse van de bouw.
Ontdek een sneak peek van de binnenkant van Vaccinopolis

LEES OOK OP ZORG Magazine:

Lees ook

Wil je op de hoogte blijven van het laatste zorgnieuws?

Wens je up-to-date te blijven van het laatste zorgnieuws en leerrijke events?
Schrijf je dan hier in en ontvang 2-wekelijks onze nieuwsbrief.